Une espèce de tortue que l’on croyait éteinte depuis plus de 150 ans réapparaît

Une espèce de tortue géante des îles Galapagos que l’on croyait éteinte il y a plus de 150 ans aurait fait sa réapparition en très petit nombre, selon des travaux publiés lundi aux Etats-Unis.

Les chercheurs américains sont parvenus à cette conclusion après avoir retrouvé la signature génétique de cette tortue, dite Chelonoidis elephantopus, dans l’ADN de ses descendants hybrides.

 « A notre connaissance, c’est la première fois que l’on redécouvre une espèce d’animal éteinte en traquant son empreinte génétique laissée dans les génomes de ses progénitures hybrides », souligne Ryan GARRICK de l’Université de Yale (Connecticut).

Les tortues des Galapagos sont célèbres pour avoir inspiré les idées du naturaliste britannique Charles Darwin sur la théorie de l’évolution par la sélection naturelle, lors de son passage dans cette région.

Ces tortues peuvent peser près de 400 kilos, mesurer plus de 1,80 mètre de long et vivre plus de cent ans. Aujourd’hui, plusieurs des treize espèces restantes de tortues des Galapagos sont considérées comme en grand danger d’extinction.

La tortue Chelonoidis elephantopus, ou C. elephantopus, se trouvait à l’origine uniquement sur l’île Floreana et s’était, croyait-on, éteinte peu après le voyage historique de Darwin aux Galapagos en 1835.

Le groupe de chercheurs de Yale a détecté les toutes premières traces génétiques de ces tortues dans l’ADN de onze tortues appartenant à une autre espèce dite C. becki et vivant sur l’île Isabela, à proximité d’un volcan actif. Ils ont l’intention de rechercher et de capturer les spécimen de Chelonoidis elephantopus afin de les rendre à leur île d’origine d’où, croit-on, des baleiniers les ont déportés.

(d’après Belga sur http://www.rtbf.be/info/societe/detail_galapagos-une-espece-de-tortue-qu-on-croyait-eteinte-reapparait?id=7359343 ,  et  http://www.dailymail.co.uk/sciencetech/article-2084206/Charles-Darwins-extinct-tortoise-alive-150-years.html)

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